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Seguridad e higiene en el trabajo con óxido de etileno

Esta semana hemos sido testigos de un accidente laboral que ha causado la muerte hasta el momento a 3 personas, se trata del grave accidente que ha tenido lugar en Tarragona, como consecuencia de una explosión en la empresa Industrias Químicas del Óxido de Etileno (IQOXE).

Debemos lamentar todos los accidentes especialmente si existen víctimas mortales y si, como en este caso, se encuentran presentes fugas de algún producto químico debido al impacto humano y medioambiental que puede ocasionar. Para entrar en un contexto, os voy a explicar qué es.

Qué es el óxido de etileno

En esta empresa se fabrica óxido de etileno, se trata de un gas incoloro, inflamable y de olor dulce usado en la fabricación de otros productos químicos como es el caso de anticongelantes. En pequeñas cantidades se usa para fumigar y esterilizar por ejemplo utensilios quirúrgicos.

La principal vía de entrada es la vía respiratoria por lo que pasa de manera rápida al torrente sanguíneo donde es muy soluble, de ahí su peligrosidad.

Los efectos de este gas se consideran mutagénicos porque pueden producir daños en el ADN de las personas, además de producir cáncer como linfomas y leucemias, así lo recoge el Instituto Nacional del Cáncer (Enlace al final del post).

Qué trabajadores están expuestos al óxido de etileno

  • Los trabajadores de las fábricas de producción de óxido de etileno
  • El personal que se dedica al transporte por carretera de este producto, sea cual sea la forma de transporte
  • El personal encargado de la carga y descarga del mismo, además de los que se encargan del envase
  • Trabajadores de asistencia sanitaria que realizan trabajos de esterilización: personal facultativo, ATS/DUE, auxiliares de clínica, personal de limpieza, personal de mantenimiento, etc.

Medidas preventivas frente a la exposición de óxido de etileno

Al ser un gas extremadamente inflamable y tóxico es importante la existencia de un plan de emergencias, extremar las precauciones necesarias durante su almacenamiento y uso,

Las medidas preventivas para reducir al máximo la exposición a óxido de etileno serán:

  • Restringir el acceso a la zona de exposición, solo estará permitido a personal autorizado
  • Prohibición de comer, beber y fumar en toda el área de trabajo.
  • Disponer de las medidas de protección colectiva e individuales necesarias
  • Señalizar y limitar convenientemente la zona de exposición.
  • Las instalaciones de la zona donde está ubicado el óxido de etileno debe permanecer cerrada.
  • EL personal de mantenimiento y limpieza debe estar convenientemente informado y formado, además de disponer de los equipos de protección necesarios.
  • Disponer de un sistema de ventilación adecuado
  • Comunicar a todo el personal las instrucciones a seguir en caso de emergencias
  • Realizar controles ambientales y personales periódicamente con el fin de conocer los niveles residuales de óxido de etileno.
  • Disponer de una alarma sonora y visual que se active en caso de fuga o nivel de contaminación elevado
  • Realizar periódicamente simulacros de emergencia

Información a los trabajadores sobre el óxido de etileno

La información que debe trasmitirse a los trabajadores expuestos tendrá en cuenta lo indicado en el Artículo 11 del Real Decreto 665/1997, sobre la protección de los trabajadores contra los riesgos relacionados con la exposición a agentes cancerígenos durante el trabajo:

  • Los riesgos potenciales para la salud, incluidos los riesgos adicionales debidos al consumo de tabaco.
  • Las precauciones que se deberán tomar para prevenir la exposición.
  • Las disposiciones en materia de higiene personal.
  • La utilización y empleo de equipos y ropa de protección.
  • Las consecuencias de la selección, de la utilización y del empleo de equipos y ropa de protección.
  • Las medidas que deberán adoptar los trabajadores, en particular el personal de intervención, en caso de incidente/accidentes

Normativa de referencia sobre otros casos

Este caso nos recuerda al desastre de Seveso fue un incendio industrial que ocurrió en 1976 en una planta química en el municipio de italiano de Seveso, en este accidente se produjo la liberación al medio ambiente de dioxina TCDD y que ésta llegara a zonas de población, causando diversos efectos. Las investigaciones científicas hasta el año 2009 muestran incrementos en la tasa de incidencia de cáncer en la provincia.

Este suceso dio lugar el establecimiento de las normas de seguridad industrial por parte de la Unión Europea y a lo que se conocen como la Directiva Seveso.

Directiva 82/501/CEE o Directiva Seveso establece por primera vez las directrices básicas para prevenir los riesgos de accidentes graves derivados de algunas actividades industriales que podrían resultar peligrosos para el hombre y el medio ambiente.

Como cualquier normativa europea, esta Directiva fue transpuesta a la legislación española por medio de los Reales Decretos 886/1988 y 952/1990, esta normativa fue utilizada como referencia hasta 1996.

Ese año entró en vigor una nueva Directiva, la Directiva 96/82/CE, relativa al control de los riesgos inherentes a los accidentes graves en los que intervengan sustancias peligrosas. Esta misma normativa europea del Consejo fue modificada por la Directiva 2003/105/CE.

Ambas legislaciones dieron lugar en España a la aprobación de los Reales Decretos 1254/1999, de 16 de julio, por el que se aprueban medidas de control de los riesgos inherentes a los accidentes graves en los que intervengan sustancias peligrosas  y 948/2005 de 29 de julio, por el que se modifica el propio Real Decreto 1254/1999, completándose con el Real Decreto 1196/2003 por el que se aprueba la Directriz básica de protección civil para el control y planificación ante el riesgo de accidentes graves en los que intervienen sustancias peligrosas y con el Real Decreto 119/2005, por el que se aprueba una nueva modificación del Real Decreto 1254/1999.

En 2015 entró en vigor Real Decreto 840/2015, de 21 de septiembre, por el que se aprueban medidas de control de los riesgos inherentes a los accidentes graves en los que intervengan sustancias peligrosas.

Hoy por hoy es la normativa de referencia para las industrias afectadas. Precisamente en el cumplimiento de esta normativa se están basando algunas de las investigaciones.

Enlace de interés:

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Licenciada en farmacia, Técnico superior en prevención de riesgos laborales (3 especialidades), Tutora de cursos ohsas y auditoria de sistema de gestión de la prevención, Experta en obras y Tutora curso de coordinador de seguridad y salud Formadora en PRL en IMF Business School.
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En esta empresa se fabrica óxido de etileno, se trata de un gas incoloro, inflamable y de olor dulce usado en la fabricación de otros productos químicos.